Cactus

Les cactus représentent une famille de plantes à fleurs de l’ordre des Caryophyllales qui sont représentés par 1750 espèces différentes réparties en 127 genres.

Le cactus le plus grand est le Pachycereus pringlei, qui atteint une hauteur record de 19.2 mètres, alors que le plus petit, le Blossfeldia liliputiana, n’atteint qu’un cm.

Les cactus sont répartis en 4 catégories différentes : les 2 premières regroupent la grande majorité des cactus, ayant des tiges charnues et succulentes qui représentent des organes pour la photosynthèse, dont font partie les Opuntioideae et les Cactoideae. Quant aux 2 autres catégories, ils regroupent les genres Pereskia et Maihuenia qui présentent des tiges recouvertes d’écorce et des feuilles longues. Ce sont ces dernières sont en charge de la photosynthèse.

Où poussent les cactus?

Les cactus sont natifs des Amériques, répartis autant dans le sud de la Patagonie jusqu’à l’ouest du Canada.

Ils poussent dans des environnements très secs, principalement dans les déserts du sud de l’Amérique du Nord, du Mexique, du Pérou, du Chili, de la Bolivie, du Brésil et de l’Argentine. Cependant, l’espèce Rhipsalis baccifera pousse en Afrique tropicale, à Madagascar et au Sri Lanka.

Tiges, racines, feuilles et floraison des cactus

La majorité des espèces de cactus n’ont pas de réelles feuilles, mais plutôt des épines, produites à partir d’aréoles, un genre de branches réduites. Ces épines ont 2 fonctions : repousser les herbivores et empêcher l’eau de s’échapper en réduisant le flux d’air et en fournissant de l’ombre.

Pour d’autres espèces de cactus, comme Pereskia, elles ressemblent aux arbres et aux arbustes qui poussent autour d’elles. Ces cactus ont des feuilles persistantes et des tiges recouvertes d’écorce. D’autres encore ont des tiges plates, qui donnent l’apparence de feuilles.

Les tiges des cactus peuvent être douces au toucher ou recouvertes de protubérances appelées tubercules qui revêtent différentes apparences, comme des petites bosses.

Les aréoles sont des structures uniques aux cactus. Elles semblent recouvertes de poils ou même de laine à même les tiges, là où les épines sortent. Elles peuvent être de forme circulaire ou ovale, ou même séparées en 2 parties, dans ce dernier cas, une partie produit les fleurs et l’autre produit les épines.

Les aréoles donnent naissance à des fleurs, d’ordinaire tubulaires et comportant de nombreux pétales et de nombreuses étamines. Pour la plupart des cactus, les aréoles produisent de nouvelles épines ou de nouvelles fleurs seulement pendant quelques années, ensuite elles deviennent complètement inactives.

Les fleurs sont majoritairement pollinisées par des abeilles, des papillons, des oiseaux et des chauves-souris. Pour quelques espèces seulement, la pollinisation a lieu par le vent ou par la plante elle-même. Les fruits produits varient considérablement selon les espèces, parfois charnus, parfois secs, tous contenant de nombreuses graines. Les fruits qui tombent sur le sol sont mangés par des animaux, comme les tortues géantes ou les fourmis.

Concernant les racines des cactus, elles sont, pour la plupart, fines et se répandent souterrainement près de la surface de la plante.

Caractéristiques des cactus

Pour les cactus dépourvus de feuilles, ce sont les tiges qui sont en charge de la photosynthèse. Pour ceux qui ont des feuilles, ce sont elles qui sont chargées du travail.

Presque tous les cactus sont succulents, ce qui veut dire qu’ils possèdent des parties charnues et épaisses qui retiennent l’eau. Ils sont capables de réagir très vite à la pluie, leur système de racine absorbant rapidement l’eau. Le phénomène de transpiration, durant lequel le dioxyde de carbone pénètre la plante et fait sortir l’eau a lieu durant la nuit, ce qui limite les pertes en eau.

L’espèce Carnegiea gigantea est capable d’absorber 760 litres d’eau durant un seul orage.

Culture des cactus

Les cactus peuvent se propager par leurs graines, par greffage ou par bouturage. Les graines sont conservées dans un endroit humide jusqu’à 7 à 10 jours après la germination. Un niveau de lumière faible est suffisant pour la germination.

Concernant le bouturage, il suffit de replanter les racines dans un environnement autour des 22°C dans un sol bien drainé.

Le greffage est quant à lui utilisé pour les espèces difficiles à cultiver ou celles qui ne peuvent pas pousser de manière indépendante. Une plante hôte est attachée à la plante difficile jusqu’à ce que cette dernière puisse survivre seule.

Entretien des cactus

Les cactus peuvent être cultivés en pots ou pousser directement dans le sol. Certaines espèces supportent tout à fait les conditions intérieures des appartements ou des maisons. Le niveau d’eau à apporter varie d’une espèce à l’autre, mais il faut être très prudent, le mieux est d’utiliser une pipette qui indique quand la terre est sèche. Pour ceux qui poussent à l’extérieur, nul besoin des les arroser.

Certaines espèces de cactus d’intérieur ont besoin d’un peu d’ombre et de températures tempérées. Il n’est pas recommandé de les exposer à des températures supérieures à 32°C.

Bien souvent, vous trouverez, dans le commerce, des pots de cactus composés de plusieurs espèces différentes ne dépassant pas les 10 cm. Dans ce cas, il est recommandé de les garder sur un coin de votre fenêtre à des températures entre 5 et 10 degrés C.

Quels cactus choisir?

La plupart des cactus requièrent peu de maintenance et sont assez faciles à entretenir. Cependant, certaines espèces préfèrent l’ombre, d’autres le soleil. Il faut donc bien se renseigner sur l’exposition nécessaire avant de les planter dans votre jardin.

Utilisation des cactus

Les cactus sont cultivés pour plusieurs raisons : certains le sont comme plantes ornementales ; d’autres pour leurs propriétés gustatives, particulièrement pour leur fruit ; d’autres encore pour leur fourrage.

Les fruits charnus des cactus sont quasiment tous comestibles. On peut les sécher ou les bouillir pour en produire du sirop. Ce dernier peut également être fermenté afin de produire de l’alcool. On citera notamment le figuier de Barbarie (Opuntia ficus-indica) et sa célèbre figue.

De nombreuses espèces de cactus contiennent des agents psychoactifs qui sont en réalité des composés chimiques qui peuvent provoquer des changements d’humeur, de perception ou de cognition en agissant directement sur le cerveau.

Les bienfaits des cactus

Certaines espèces de cactus sont utilisées comme herbes médicinales. Les feuilles d’autres espèces, comme les Nopales, peuvent être consommées, car elles renferment des propriétés anti-oxydantes, des fibres, des vitamines et des minéraux (calcium, potassium, magnésium et fer) bons pour la santé. Le jus extrait a des propriétés anti-inflammatoires.

Cactus : liste des différentes espèces

Cactus en arbuste

Cactus en plante vivace

Cactus en arbre

Autres Cactus

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